The Dukes ont le sens du contre-courant.

Avec leur deuxième album et une année de concerts non stop,  The Dukes creusent leur place dans une partition qui refuse le copier-coller. Un parfait dosage de rock-punk-pop-blues et une devise qui résume parfaitement: « sweet songs with unsweet sounds ». Rencontre.

Parc des Expositions de Tours, vendredi 3 avril. Dans la grande Halle, on cale les derniers réglages de The Dukes, qui, comme la veille à Amiens, jouera en première partie des Shaka Ponk. Ambiance mi-studieuse mi-potache. Si Greg Jacks (Grégory Abitbol), récemment  débarqué de Phoenix (Arizona) où il vit désormais, n’a pas échappé aux cernes du décalage horaire et de la fatigue de la veille, l’énergie déployée devant la batterie prouve qu’il ne faut pourtant pas se fier aux apparences! A ses côtés, Shanka (François Maigret) balance ses riffs pour la balance. Commence alors la reprise de « F… you » d’Archive. Et là on se dit qu’on n’a pas effectué le déplacement pour rien. Jérôme Mathis (Pour Oublier Productions), qui assure tournées et développement, avait raison: ces deux là envoient avec la précision d’un orfèvre, une puissance incroyable mais surtout une couleur totalement nouvelle. Et puisque les goûts ne se discutent pas, on soulignera que cette reprise de « F… you » est encore plus géniale que l’originale! Point de vue visiblement partagé par Steve, le clavier des Shakas, assis en tailleur sur le devant de la scène, et qui ne cache pas son enthousiasme. Tout comme Ion, le batteur, qui a failli en tomber de son skate. S’ensuivent de larges extraits des titres qu’ils joueront dans la soirée. Même euphorie en retour. Avec ce deuxième album, les Dukes repoussent les lois de la gravité et bousculent les frontières ultra verrouillées du milieu musical.

Ce n’était pourtant pas gagné quand voilà cinq  ans, après des dizaines de concerts au sein de No One is Innocent (et plein d’autres aventures musicales respectives), les deux compères décidaient de former The Dukes, groupe estampillé indie-rock, l’un à la batterie, l’autre à la guitare et au chant. Les morceaux écrits et composés par Shanka sont finalisés en commun, deux autres musiciens se joignent à l’aventure. « Victory », le premier album, est enregistré en Suède à Umea, en plein terreau post-hardcore, par Magnus Lindberg (producteur et batteur de Cult of Luna) que Shanka connaissait pour avoir assuré, avec son premier groupe… la première partie de Cult of the Luna.  Le disque est mixé à Bruxelles par Charles de Schutter, producteur ultra sollicité, à la manière des groupes de power-pop des années quatre-vingt-dix et des sons de guitare à la suédoise. Cet objectif atteint, The Dukes peuvent embarquer pour la tournée européenne des anglais de The Subways. Au final, plus de deux ans de scène qui ont beaucoup appris et permis de poser les bases de ce projet pas comme les autres.

Le deuxième album, enregistré à Los Angeles avec Jamie Candiloro (REM, Courtney Love…) et avec Steve Galtara à la basse, une fois encore mixé par Charles de Schutter, arrive trois ans après le premier mais les douze titres de « Smoke against the beat » ont eu raison d’attendre : guitares virvoltantes, refrains entêtants, The Dukes gardent le bon cap. Aucune note discordante dans les critiques.

« Après bientôt un an de route avec cet album, on peut dresser un bilan positif car faire autre chose que du hip hop ou de l’électro aujourd’hui, ce n’est pas choisir la voie de la facilité », constate Shanka. « Nous avons pourtant la chance d’avoir été signé par un beau label, Caroline, qui croit vraiment en nous et a compris que nous ne serions jamais des suiveurs dans ce monde tristement apathique où le nombre de « likes » sur une page et le nombre de followers semblent devenus les seuls indicateurs possibles. »

Se reconnaissant des influences chez The White Stripes, The Dandy Warhols, Elliott Murphy ou bien encore The Stooges, les morceaux défilent et frappent. La guitare electro-acoustique de « Just in Case » que rejoint une batterie très présente est aussi efficace que les paroles. Le titre d’ouverture place déjà la barre très haut, le morceau éponyme ne sera pas en reste. Shanka, dont la voix semble de plus en plus affirmée, n’entend pas laisser les cordes à l’arrière plan et fait de ce moment un vrai marqueur de l’album. Au total, douze morceaux ultra pêchus, avec une mention spéciale pour « Daisy’s Eyes », « The Grey People » et « Genius ». En toute subjectivité assumée. 

Greg approuve dans un large sourire. S’il n’en restait qu’un… ça ne pouvait être que ces deux là ! Ca sonne comme une évidence quand on voit la complicité qui les lie. A l’origine, The Dukes était pourtant un quatuor. Le tempo aura finalement eu raison de ne pas être le même pour tous : la fluidité et l’envie n’en sont ressorties que plus fortes. Plus blues, plus pop, plus punk, « Smoke against the beat » met au défi les courants contraires!

Sur scène, aucun temps mort. Dans une mise en lumière inédite, appuyée sur des tubes en verre de taille inégale, avec des incrustations videos sur la grosse caisse, les Dukes se renvoient la balle. L’énergie est totale, la partition ultra précise. Mélange de puissance no limite et de poésie brute. Définitivement rock et pourtant totalement accessible. Rien n’est laissé au hasard. La technique elle-même a été supervisée au millimètre près, permettant à Smoki, leur emblème mi-loup, mi-crocodile de s’y inscrire avec la force de l’insolite, tel le meilleur personnage d’un auteur de cartoons. « Smoki est né un matin d’hiver 2012. Shanka passait les fêtes de fin d’année chez lui, dans l’Est de la France, lorsqu’il m’a envoyé ce dessin. Le premier jet était déjà parfait. J’ai été enthousiasmé! » se souvient Greg. « Je n’ai  pas de formation de dessinateur mais je griffonnais lorsque j’étais jeune. Le fait d’être en famille a dû inspirer ces croquis! » poursuit l’intéressé. « J’ai cherché la meilleure version et nous avons abouti à celle-ci. Pour le dessin animé illustrant « Grey people », armé d’ un simple marqueur, j’ai réalisé plus de huit-cents dessins. Cela peut sembler énorme mais l’avantage était double : personne mieux que nous ne pouvait traduire nos idées et financièrement, cela évitait les frais d’un tiers! Smoki est  désormais incontournable et une quinzaine de dessinateurs de BD que nous admirons (Charlie Adlart, Gérald Parel, Carl Critchlow…)  l’ont décliné à leurs façons. Cette partie Art’n’Roll, devenue aussi prioritaire que le reste, s’est traduite dans la conception du digipack et du livret (….) Nous ne sommes pas un groupe à mascotte mais Smoki est l’autre interprète qui permet d’identifier notre projet. »

Smoki sera donc aussi du voyage dans la tournée américaine que les Dukes effectueront aux Etats-Unis au mois de mai, à l’occasion de la sortie de l’album de l’autre côté de l’Atlantique. « On ne prétend pas être américain! On n’ ambitionne pas de révolutionner le milieu là-bas. Mais jouer dans des clubs de deux ou trois cents places face à des spectateurs qui vont nous découvrir est une aventure passionnante. Le hasard d’une présence peut aussi faire la différence et entraîner des dates supplémentaires. C’est assez excitant car ce seront quasiment nos derniers concerts avant la finalisation du troisième album. Quatre ou cinq titres sont presque prêts. Nous évoluons, la tendance générale est plutôt bien définie… Ca devrait s’enchainer assez vite. Livraison probable courant 2016! »

Il va donc falloir faire vite et surligner les dates de leurs derniers concerts avant ce repli pour ne pas manquer la rencontre avec ces deux musiciens exceptionnels, interprètes éblouissants, (le 1er Mai à Incourt en Belgique, le 13 à Juvigny et le 27 juin à Septmonts, dans le cadre du festival Pic’arts, notamment). Ce vendredi là à Tours, le public des Shakas Ponk leur a réservé une ovation. Au royaume des Dukes, les fans étaient rois. Et en auraient bien repris pour beaucoup plus longtemps encore. Il n’y pas de hasard…

Magali MICHEL.

Crédits photos // Sophie BRANDET.

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